Nerea Alonso (“BxM”)

Hoy toca un “Bercianos x el Mundo, muy especial. Y es que además del perfil habitual de la protagonista, como siempre solemos hacer, en esta ocasión también incorporaremos una mini-entevista, ya que ha sido noticia recientemente, a pesar de que no ha tenido todo el eco que debiera.

Nuestra invitada es Nerea Alonso López, natural de Fabero -El Bierzo- (León) y residente en Edimburgo (Escocia). Tuve la suerte de conocerla hace ahora, aproximadamente, un año. Desde ese momento, siempre pensé en la posibilidad de que algún día apareciese en estas páginas y ahora tenemos la suerte de poder disfrutar con su trayectoria. Y no lo hice sólo por puro egoismo, pues me apetecía mucho publicar la carrera de algún berciano en Escocia -además, en cierto modo hemos tenido vidas un tanto paralelas-, sino porque es una de esas grandes científicas nuestras que tuvieron que emigrar a trabajar al extranjero.

Nerea salió de Fabero, con 17, rumbo a Salamanca, como otros muchos estudiantes bercianos que  tuvimos que buscar una educación universitaria fuera de nuestra tierra. Varios años después, se  licenció en Bioquímica por la Universidad de Salamanca, en Junio de 2003. Una vez terminada la carrera, realizó un Doctorado en su mismo centro de enseñanza, sobre “Biología y Clínica del Cáncer”. Con su tesina “Caracterización molecular de dos casos de osteosarcoma en dos hermanos”, cosechó  la máxima calificación, Sobresaliente cum laude. Entre otros de sus méritos formativos también figura la tesis doctoral europea: “Estudio molecular del síndrome de Gorlin”, con idéntica nota que la anterior.

Mientras residía en Salamanca, recibió una oferta para irse a trabajar a un importante laboratorio de Reino Unido, el de la Universidad de Edimburgo, que no pudo rechazar.

Nerea Alonso ha participado en multitud de importantes proyectos de investigación, imparte conferencias y publica algunas de sus investigaciones. De hecho, hace sólo algunos meses, la prestigiosa revista Nature se hizo eco de un artículo sobre un trabajo de investigación de la enfermedad de Paget (PDB), escrito por ella y por sus compañeros. Éste reportaje científico , que lleva por título original “Genome – wide association study identifies variants at CSF1, OPTN and TNFRSF11A as genetic risk factors for Paget´s disease of bone”, divulga un gran descubrimiento llevado a cabo por el laboratorio de Nerea. Pero será mejor que sea ella misma quien nos resuma su trayectoria y en que consiste esta investigación y su publicación.

Nerea cree que “si has nacido en El Bierzo sabes que de aquí nunca te vas, y que cuando cambias de residencia, te llevas un pedacito de esta tierra en el corazón. A mí me tocó emigrar con 17 años, cuando tuve claro que quería dedicarme a la investigación, y para ello me fui a hacer Bioquímica a Salamanca. Aquel día me despedí de mi tierra, porque sabía que ya no volvería a El Bierzo para quedarme. Así que intenté acumular todos los recuerdos posibles, les hice un hueco en la maleta y en mi vida y desde entonces siempre los he llevado conmigo. Me quedé en Salamanca los siguientes 11 años, terminé la carrera y tuve la suerte de poder hacer el doctorado en el Centro de Investigación del Cáncer, que por entonces era el segundo en importancia en toda España. Mi etapa en Salamanca ha sido muy importante en mi vida, he conocido a mucha gente que me han marcado, de una u otra forma y que han contribuido a formar a la persona que hoy soy; he vivido muchas experiencias, buenas y malas; he madurado y me he hecho mayor en esa ciudad y de ella me llevo el acento castellano y los tiempos compuestos, algo que, aunque traté con todas mis fuerzas, no pude evitar.

Y luego mi vida volvió a dar otro giro. Justo antes de terminar la tesis me ofrecieron un postdoc en un prestigioso laboratorio de la Universidad de Edimburgo. Y volví a hacer las maletas para descubrir Escocia. Entonces fue cuando vi que el círculo se había cerrado, que podía decir que estaba de nuevo en casa. Las Highlands cubiertas de nieve, The Pentlands desde la ventana del laboratorio, la lluvia eterna y la niebla matutina, las gentes, tan acogedoras como somos los bercianos, la música de las gaitas caminando por Princes Street –una céntrica avenida de Edimburgo- y hasta el acento peculiar me recuerdan a mi tierra. Así que para mí, lo que más echo de menos es esta otra parte de El Bierzo, de mi Bierzo, es mi familia y los amigos que dejé allí. Echo de menos las eternas conversaciones de lo humano y lo divino con mi padre, los paseos por las tardes con mi abuela, las deliciosas recetas de mi madre y ese sabor a hogar que sólo ella sabe dar. Y por supuesto a mi hermana, que irónica y mordaz, siempre te alegra la vida. Para mí, ellos son El Bierzo y por eso siempre que puedo me escapo a mi tierra, que me da la fuerza que necesito para recorrer poco a poco el camino de mi vida”.

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BREVE ENTREVISTA A NEREA ALONSO

Ahora podemos explicar hasta el 70% de los casos de la enfermedad de Paget”

Recientemente el equipo en el que trabajas ha hecho un importante descubrimiento sobre la enfermedad de Paget. Y tú has sido una de los autores de un artículo divulgativo sobre la misma, del que se ha hecho eco la revista Narute ¿Podrías resumir brevemente, de forma que lo pueda entender cualquier persona ajena a la ciencia, en que consiste la investigación que habéis llevado a cabo y la publicación de la misma en Nature?

En el artículo publicado en Nature presentamos un trabajo de investigación sobre la enfermedad de Paget (PDB), que es una dolencia ósea que afecta hasta el 2% de la población europea con más de 55 años. Se caracteriza por una desorganización en la remodelación ósea (el esqueleto se renueva constantemente a lo largo de la vida y para ello, los osteoclastos destruyen el hueso viejo para permitir que los osteoblastos formen hueso nuevo. En esta enfermedad los osteoclastos son muy activos y destruyen hueso con mayor rapidez que se forma el nuevo, y para paliar el efecto de destrucción, los osteoblastos forman hueso nuevo de forma totalmente desorganizada, lo que da lugar a los síntomas de la enfermedad, que son, dolor óseo, deformidades óseas, fracturas patológicas, sordera y osteoartritis secundaria. En un 1% de los casos también se asocia con osteosarcoma o cáncer óseo). Los factores genéticos contribuyen de forma esencial al desarrollo de la enfermedad y hasta el momento se había descrito un solo gen asociado con la enfermedad de Paget, que es SQSTM1 (sequestosoma 1). Sin embargo, solo se habían podido encontrar mutaciones en este gen en el 10% de los casos esporádicos y el 40% de los casos de Paget familiar, sin encontrar explicación alguna en el caso de la mayoría de los pacientes. En este estudio hemos identificado variantes genéticas que predisponen al PDB en individuos que carecen de mutaciones en el gen SQSTM1 utilizando un método de análisis de todo el genoma (genome-wide association analysis) en 750 casos y 1002 controles. Tras el análisis estadístico encontramos 3 regiones que presentaban una asociación significativa con la enfermedad de Paget: en el cromosoma 1 hemos localizado una región que se corresponde con el gen  CSF1, esencial en la formación y supervivencia de los osteoclastos. La segunda región se localiza en el cromosoma 10 y corresponde al gen OPTN, que hasta el momento no se ha encontrado implicado en la regulación del metabolismo óseo, aunque si presenta similitudes estructurales y funcionales con otros genes relacionados con la remodelación ósea.  La tercera región se localiza en el cromosoma 18,  correspondiendo al gen TNFRSF11A, implicado en la diferenciación y función de los osteoclastos. La relevancia de este trabajo de investigación estriba en el hecho de que ahora podemos explicar hasta el 70% de los casos de la enfermedad de Paget.

¿Qué supone para una berciana que una revista como Nature se haga eco de su trabajo?

Hoy en día Nature es una de las revistas científicas más importantes a nivel mundial, de reconocido prestigio y con un estricto rigor editorial. Para cualquier científico es un honor que su trabajo aparezca publicado a este nivel. Con ello se reconoce todo el esfuerzo y sinsabores de tantas horas pasadas en el laboratorio.

Desgraciadamente en El Bierzo aun no tenemos las oportunidades a nivel científico que se nos presentan en otros países, aunque si el talento, por lo que el objetivo es poder llegar a publicar artículos como éste desde laboratorios bercianos.

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